Pourquoi l’esclavage a-t-il finalement été aboli dans l’empire britannique?

En juillet 1833, un projet de loi visant à abolir l’esclavage dans tout l’empire britannique fut adopté à la Chambre des communes, suivi de la Chambre des lords le 1er août. Il y a eu beaucoup de débats sur les facteurs qui ont contribué au succès final du projet de loi:

Un changement d’intérêts économiques. Après 1776, année de l’indépendance des États-Unis, les colonies sucrières britanniques, telles que la Jamaïque et la Barbade, ont décliné, car l’Amérique pouvait commercer directement avec les Français et les Néerlandais aux Antilles. De plus, avec la révolution industrielle du 18ème siècle, la Grande-Bretagne n’avait plus besoin de produits dérivés de l’esclavage. Le pays était davantage en mesure de prospérer grâce aux nouveaux systèmes qui exigeaient une efficacité élevée, grâce au libre-échange et à la main-d’œuvre gratuite. Le coton, plutôt que le sucre, est devenu le produit principal de l’économie britannique et les villes anglaises telles que Manchester et Salford sont devenues des centres industriels d’importance mondiale.
Résistance des esclaves. Les esclaves avaient résisté au commerce depuis le début. Cependant, la Révolution française a apporté des idées de liberté et d’égalité, qui ont inspiré ceux qui cherchaient à mettre fin à l’esclavage (par exemple, Toussaint L’Ouverture qui a dirigé avec succès une révolte d’esclaves en Haïti). Des révoltes d’esclaves ont suivi (Barbade 1816, Demerara 1822 et Jamaïque 1831-1832); ils réduisaient la rentabilité et indiquaient clairement que, indépendamment de l’opinion politique, les esclaves ne toléreraient pas l’esclavage. Les révoltes ont choqué le gouvernement britannique et leur ont fait comprendre que les coûts et les dangers liés au maintien de l’esclavage aux Antilles étaient trop élevés. Dans des endroits comme la Jamaïque, de nombreux propriétaires de plantations terrifiés étaient enfin prêts à accepter l’abolition plutôt que de risquer une guerre généralisée.
Réforme parlementaire. Lorsque le parlement a finalement été réformé en 1832, les deux tiers des partisans de l’esclavage ont été balayés du pouvoir. Le lobby des Indes occidentales, autrefois puissant, avait perdu sa force politique.
Campagnes d’abolition et groupes religieux. La revendication de liberté pour les personnes asservies était devenue presque universelle. Il était maintenant poussé de l’avant, non seulement par la campagne d’abolition formelle, mais également par une coalition d’églises non conformistes et d’évangéliques de l’Église d’Angleterre.

L’acte, cependant, n’a pas libéré des personnes asservies immédiatement; ils devaient devenir « apprentis » pendant 6 ans. Une indemnité de 20 millions d’euros devait être versée aux planteurs. Les manifestations ont finalement contraint le gouvernement à abolir le système d’apprentissage le 1er août 1838.

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